Erwin Coesens (Autorola): “Het einde van de diesel? Het zal niet voor morgen zijn!”

Hij stampte eigenhandig DirectLease uit de grond en is nu al twee jaar Country Manager van Autorola. Erwin Coesens is een competitiebeest dat van een uitdaging houdt. En zoals u tijdens dit interview zal merken, heeft hij al enkele competitieve watertjes doorzwommen. Letterlijk én figuurlijk.

U hebt al een mooie loopbaan achter de rug in de automobielsector, maar waar zette u de eerste stappen in het beroepsleven?

Mijn eerste job was in de banksector, de toenmalige Bank Brussel Lambert, wat vandaag ING Bank is. Ik ben daar gestart in het commercieel netwerk, maar vrij snel doorgegroeid naar de functie kantoordirecteur in Aalst. Wanneer er een  functie vrijkwam op het departement marketing centrale staf van BBL in Brussel, heb ik me kandidaat gesteld en ben ik aangenomen. Ik zette toen de marketingcampagnes op  voor hypotecaire en consumentenkredieten.

Na een intermezzo van enkele jaren bij MyBank, wat eigenlijk de afdeling van de bank was specifiek voor grote vermogens, ben ik  teruggekeerd als product manager consumentenkredieten. Het is daar dat ik contact gekomen ben met Alain Vervaet, de voormalige directeur van Locabel. Zij waren op zoek naar iemand die de brug kon bouwen  tussen de bank en het leasinggebeuren. Ze hadden iemand nodig die het commerciële net en de centrale staf goed kende. En aangezien ik ervaring had in beide, heb ik daar mijn schouders onder gezet. In 2004 ben ik gecontacteerd door een headhunter voor een partij die op zoek was naar iemand die een nieuw concept wou lanceren in België en dat concept was DirectLease.

Hoe waren die beginjaren bij DirectLease?

Dat was van nul af aan beginnen. We zaten toen nog onder de Kroymans-groep en zijn begonnen in de kantoren van ons zusterbedrijf J&T Autolease. Dat was behoorlijk basic: twee tafels, twee PC’s en één telefoon. Dat was de start van DirectLease, het echt pionierswerk (lacht). De rest is geschiedenis. Ik heb samen met mijn team tijdens die negen jaar als country manager DirectLease tot een meer dan succesvolle business uitgebouwd. Toen ik er vier jaar geleden vertrok, was de vloot zowat 2400 voertuigen groot. Daarna heb ik een korte periode voor concessiehouder Rietje gewerkt, om dan aan mijn volgende uitdaging te beginnen bij Autorola. Het bedrijf kende ik natuurlijk nog van mijn periode bij DirectLease en ik had CEO Peter Grøftehauge al eens ontmoet. Dat klikte meteen. Het is een man met een visie en passie voor zijn bedrijf.

Even terug naar uw jaren bij DirectLease. In hoever is een direct player anders dan de “gewone” leasemaatschappijen?

Er bestaat ergens een misvatting dat je minder service kan bieden omdat alles online gebeurt. Niet waar! Ik heb altijd gezegd dat als je een direct player bent, dat je direct kanaal dan state of the art is. Dat is je basis. Niettemin blijft het een people-business, mensen willen zien wie er achter dat internetbedrijf zit. Als je die perfect match kan vinden met in het begin een face-to-face contact, dan is er eigenlijk weinig verschil met de andere leasemaatschappijen. We merkten trouwens dat dit voor veel klanten zelfs geen conditio sine qua non was. Autoleasing is een commodity geworden. Het product is goed gekend door iedereen en als je website voldoende transparant is met de nodige features, dan kan je alles zelf perfect configureren. Dat wordt vandaag met private lease bewezen. De klant weet welke auto hij wil en welke diensten inbegrepen zijn. Enkele klikken, het contract wordt getekend en de wagen wordt afgeleverd. Ik denk trouwens dat die online-trend zich meer en meer zal doorzetten. Bovendien is de service niet minder hé. Eén van mijn motto’s was indertijd ‘reaction within the hour’ en dat maakten we ook waar in de praktijk. Zo waren er klanten die verrast waren dat we hen binnen het uur belden nadat we ze een berichtje gestuurd hadden. Maar dat was – en is nog steeds – de filosofie van het bedrijf: zeg wat je doet en doe wat je zegt.

U bent nu bij Autorola en net zoals de rest van de automobielsector wordt u geconfronteerd met nieuwe trends: ontdieseling en de shift naar benzine, de opkomst van hybride en elektrische voertuigen en last but not least WLTP. Beïnvloedt dit vandaag al jullie business?

Autorola is opgesplitst in drie business units. Eén is market place, dat is alles wat met het online veilingplatform te maken heeft. De tweede tak is solutions, dat zijn onze software-oplossingen die bijdragen tot de vereenvoudiging van de processen van een klant. De derde activiteit is market intelligence, die we via Indicata commercialiseren. Met deze laatste activiteit zitten we op een berg data die we geconverteerd hebben naar een data warehouse. Daarmee kunnen we heel snel trends detecteren die ook interessant kunnen zijn voor onze klanten, constructeurs, leasemaatschappijen enzovoort . Met name ook die trends die u daarnet aanhaalde. We zien nu al een lichte trendbreuk tussen de diesels en benzines in bepaalde segmenten. De prijszetting van diesel daalt licht en bij benzine zien we net het omgekeerde. Maar met vestigingen in 19 landen kunnen we ook zien dat er nog verschillen zijn van land tot land voor exact hetzelfde voertuig. Daardoor weten we ook in welke landen het interessant is om voertuigen in te kopen of te verkopen. Met een markt zoals de Belgische, die voor 75% gericht is op export, is het natuurlijk belangrijk om te weten waar je best je wagens kan verkopen. We zien de vraag naar tweedehands benzine stijgen, maar de uitstroom van leasingwagens vanuit België is nog steeds voor 98% diesel en met leasingcontracten tussen de 36 en 48 maanden zal die grote trendbreuk er niet meteen komen. Leasingmaatschappijen proberen wel benzine aan te prijzen bij hun klanten, maar de user-chooser die kijkt naar de CO2 en het VAA is vandaag nog steeds beter bijeen diesel. WLTP zal de CO2 verhogen voor zowat alle modellen met verbrandingsmotoren, maar wat de impact daarvan zal zijn, is op vandaag moeilijk te zeggen. Vanuit regeringskringen horen we dat het budgetneutraal moet zijn, maar wat wil dat concreet zeggen zolang er geen knopen doorgehakt worden?

Wat zijn voor Autorola de belangrijkste uitdagingen de komende jaren?

De markt van de remarketing is veranderd. Vroeger had je de online-veilinghuizen. Nu heb je de partijen die zelf hun wagens gaan vermarkten, hetzij parallel of hetzij gesynchroniseerd met een partner zoals wij. Zo heeft Autorola gesynchroniseerde platformen, zo ver kunnen wij gaan. De vraag is dus: wat is de insteek van de klant? Je moet met hem meedenken en in functie daarvan een oplossing bieden. Een tweede belangrijke trend is ook het global niveau. Als je met een bepaalde partij rond de tafel zit, hetzij een leasingmaatschappij, hetzij een autoconstructeur, dan zien zij een samenwerking wel zitten maar steeds meer op internationaal niveau. Aangezien wij in 19 landen en op verschillende continenten aanwezig zijn, kunnen wij aan die vraag voldoen. Er is ook interactie tussen de vestigingen in de verschillende landen, wat op zich al een troef is omdat je ook wel iets leert van wat daar gebeurt en dat je misschien kan toepassen in je eigen land. Bovendien hebben wij een open vizier en kijken we steeds naar nieuwe opportuniteiten in andere landen. Dat is de kracht van Autorola. Een derde uitdaging of trend is market intelligence: trends vroeg herkennen en daar dan op inspelen.

Wat voor manager bent u?

Ik geeft veel vrijheid aan de medewerkers en ben altijd klaar om ze te ondersteunen. Ik zoek wel mensen die initiatief kunnen en durven nemen en die ook niet bang zijn om een beslissing te nemen. Ze mogen ook kritisch zijn als ze dat kunnen argumenteren, noem het participatief management. Maar als er een eindbeslissing moet genomen worden, dan wil ik dat alle neuzen in dezelfde richting wijzen en neem ik mijn verantwoordelijkheid.

Zijn er mensen in uw loopbaan die u bijgebleven zijn of waar u naar opkijkt?

Bij BBL en later ING waren er wel twee mensen die mij de autonomie gegeven hebben om te ondernemen. En ik heb dat later meegenomen in mijn andere jobs. Ik ben echt wel iemand die houdt van een uitdaging. Als je kijkt naar mijn CV, dan zie je dat ik heel veel dingen heb opgestart. Dat is iets wat ik nodig heb in mijn jobs. Ik moet een bepaalde vrijheid hebben om mijn eigen lijn te kunnen uitstippelen. Binnen de autosector heb ik een bijzonder respect voor Erik Berkhof van de Van Mossel Groep. Als je kijkt naar waar van die komt, dat entrepreneurship, die drive, dat is een echte ondernemer. Toen ik bij DirectLease werkte, mocht ik hem ook altijd bellen, weekend of avond, dat maakte niet uit. En ik herken dat ook bij mijn huidige grote baas, Peter Grøftehauge, die enorm gepassioneerd is door wat hij doet. Dat brengt mee dat hij soms heel hard kan gaan, maar ik zeg tegen mijn medewerkers: can you blame him? Je bent eigenaar van een groot bedrijf, stel je in zijn plaats en je zou net hetzelfde doen. Je wil zaken doen en je wil vooruit. Daar heb ik wel respect voor.

Hebt u een passie voor auto’s?

Dat valt wel af te leiden uit het voertuig dat ik vandaag heb meegebracht voor de fotoshoot (lacht). Maar mijn grote passie was vroeger de motorfiets en dan nog vooral het sportievere werk. Er is geen enkele sportwagen ter wereld die je de sensaties geeft van een motorfiets. De laatste moto die ik bezat was een Ducati 998, een replica van de superbike-uitvoering. Die heb ik met pijn in het hart verkocht. Ik reed nog weinig, maar ik wou ook mijn vrouw de stress besparen telkens ik een ritje ging maken (lacht). Ik ben dan op zoek gegaan naar een alternatief en dat moest een cabrio zijn, omdat je dan ook in de buitenlucht zit zoals bij een moto. Eerst was dat een Honda S2000 – een fantastische auto – en nu dus deze Porsche Boxster. Ideaal voor weekenduitstappen maar we gaan er ook op zomervakantie mee en indien je wenst zijn er voldoende paardjes aanwezig voor een leuke circuitdag.

U doet ook aan sport?

Ik ben een competitiebeest, ik heb vroeger toen ik jonger was nog jaren competitiezwemmen gedaan en ben meervoudig Belgische kampioen geweest. Ik heb nog deel uitgemaakt van de Belgische nationale zwemploeg en internationale wedstrijden gezwommen. Lopen heb ik altijd gedaan en doe ik nog steeds. Ik loop twee keer in de week 12 kilometer en ga één keer in de week crossfitten. Mens sana in corpore sano, dat is echt wel mijn lijfspreuk.

Schrijf u nu in op FLOW, de wekelijkse e-letter van FLEET.be!